De l'autre cote... Atlantic here we come! (En-Fr)

Trip Start Jan 20, 2006
Trip End Jan 19, 2007

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Flag of Panama  ,
Friday, February 17, 2006

First, we went to the Balboa Admeasurement Office to request transit on their online system and make an appointment for the boat to be inspected, measured and cleared by an Admeasurer. This was done on Sunday 12th and Eric signed at the same time the form releasing the Panama Canal Authority from liability in case of accident, damage or injury...

On Monday, Eric went to Citibank (it had to be that specific bank!) to pay the transit fee, plus a buffer fee that is only used in case additional charges are incurred during transit. Once payment was made, we had to call the Marine Traffic Scheduler to get a transit date and time, which was finally confirmed on Wednesday 15th as being Friday 17th, 8 am, when a Transit Advisor would board the boat and guides us through the canal.

We had to make sure we could tick all the boxes on the Panama Canal transit requirements checklist:

- 4 ropes of minimum 38m in length and 2.2cm in diameter for tying up in the lock chambers
- 4 linehandlers: Seb, Chantal, Omar and Didier (the last 2 being Panamanians recruits who would join us at 7 am on Friday morning)
- 8 tyres (in addition to the boat's fenders) to protect the boat
- an engine capable of maintaining a speed of 8 knots (although 6 knots should do too...)
- an anchor in case we need to spend the night in Gatun lake
- an adequate toilet on board ("or the vessel could experience delays while relieving the Transit Advisor")
- a meal and fresh drinking water for the Transit Advisor
- an awning over the cockpit to provide the Transit Advisor and crew with shelter from the sun and rain
- a whistle or horn

Thursday night 7pm we were still working on the engine that, after the temperamental fuel pump episode, was now suffering from some starter motor problems. Enrique the mechanic spent quite a few hours on it, his mate the electrician did his share too and they finally got the engine going, so we could go to bed relieved that we could make the transit in the morning.

Edwin was our appointed Transit Advisor and he joined us at around 9am. We were a Y-Job (first-timers), codenamed 25 Charlie. We motored down the Canal, through the Bridge of the Americas and waited for Agia Sofia, a big Maltese dry-bulk carrier with which we would have to share the chambers through Miraflores Locks. We got behind her and tied up to a tugboat, Progreso, which made for a comfortable climb up the total 18 meters or so. Agia Sofia stayed in the Miraflores Lake but Progreso continued towards the Pedro San Miguel Lock so we tied up alongside again to go up the remaining 9 meters. The 300 meters long, 30 meters wide chambers get filled in 15 minutes, creating lots of eddies and turbulences (9 million gallons of water per sec). By 12 am, we were in the 8 miles long Gaillard Cut, a narrow channel carved through the Continental Divide where on 20 May 1913, the 2 steam shovels coming from opposite directions finally met after 10 years of labour. We pass Gold Hill, a high rock where many landslides occurred in the early days of the Canal, before the walls were secured with concrete and steel anchors. The Panama Canal Company created rumours that the hill contained gold so that the workers would dig harder...

After lunch, at 1.30pm, we continue our route towards Gatun Lake, a 23 miles long lake artificially created in the rainforest. There are lots of small islands with some very lush tropical vegetation and we can still see some sunken trees sticking out here and there. We take the Banana Cut, a shortcut for small vessels and by 4 pm, Gatun Locks, the last set of locks is in sight. This time, our chamber companion is American Highway, a massive grey vehicle carrier that nearly completely fills the width of the chamber. We tie in front of him alongside the wall, with all the heavy weight standing on the other side to make sure our mast or spreaders don't touch the wall as we go down the total 26 meters over the 3 locks.

At 5.50pm, the last set of doors open up on the Atlantic Ocean. We have done it! We are in the Caribbean Sea, the trade winds are blowing, Edwin is picked up by another tugboat and we say goodbye to Didier and Omar at the Panama Yacht Club in Colon. There is no place for us to stay there so we cross the bay to get to the very new - and not quite finished - Shelter Bay Marina (it's very dark by now so we concentrate on differentiating big ships moving with those anchored!). 8pm, we are safely tied up to the pontoon, end of a very memorable day.

The cruising guides we read in preparation for the passage made it sound like a very scary thing to do, such as the book in which we read that " This is no place for light-weights. Each yacht needs a well-rehearsed team of 4 very strong linehandlers. During up-locking, the turbulence can be so great and the sudden shocks so strong that few women posses the strength and stamina required to keep the heavy lines under control. If one line slips, the hull can be thrown against the concrete walls or steel gates". It all went so smoothly that our experience of the Panama Canal transit definitely won't be haunting us at night but will remain a very great souvenir.


Vendredi dernier, nous avions commencé les formalités de passage du canal par une visite au Balboa Admeasurement Office, ou l'on avait rempli une demande de passage sur Internet et pris RV avec un Admeasurer. Celui-ci est venu inspecter le bateau dimanche matin après quoi le paiement pouvait être fait, puis la confirmation de la date de passage. Mercredi soir, nous avions enfin confirmation finale de notre date de passage: vendredi 17 a 8h. Un Transit Advisor nous est assigné pour nous guider durant la traversée.

Liste des exigences pour le passage du canal:
- 4 cordes de 38m de long et 2.2cm de diamètre pour attacher le bateau dans les écluses
- 4 équipiers (1 par corde): Sep, Chantal, Omar et Didier (2 Panaméens recrutes pour l'occasion)
- 8 pneus pour protéger le bateau
- un moteur capable de maintenir une vitesse de 8 noeuds (bien que 6, ça le fait aussi)
- une ancre au cas où il faille passer la nuit dans le lac de Gatun
- une toilette convenable pour soulager le Transit Advisor ainsi qu'un repas et de l'eau fraîche à lui offrir
- un taud pour protéger le Transit Advisor et l'équipage du soleil et de la pluie
- un sifflet ou une corne de brume...

Jeudi soir, 19h, le moteur refuse toujours de coopérer. Après l'épisode de la pompe à fioul, c'est à présent le démarreur qui souffre de fatigue. Enrique le meccano sympa passé plusieurs heures dans la calle moteur, fait appel a son pote l'électricien et finalement, le moteur démarre. Nous pouvons don caller nous coucher soulages que la traversée puisse se faire demain.

Edwin, notre Transit Advisor, nous rejoint vers 9h vendredi et nous fait patienter devant la première écluse de Miraflores pour attendre Agia Sofia, notre compagne de chambre maltaise. Une fois installes derrière elle, à couple du tugboat Progreso les écluses nous font monter d'environ 18 mètres. Agia Sofia reste dans le lac de Miraflores mais nous sommes à nouveau à couple de Progreso dans l'écluse de Pedro Miguel, la 3e et dernière écluse montante qui nous élève de 9 mètres supplémentaires. Durant la montée, la chambre de l'écluse est remplie en 15 minutes d'une trentaine de millions de litres d'eau, ce qui crée pas mal de turbulences !

Midi, nous quittons les écluses et parcourons le Gaillard Cut, un chenal étroit creusé dans la roche intercontinentale. C'est ici que le moment historique a eu lieu quand, le 20 mai 1913, les 2 pelleteuses à vapeur se sont enfin retrouvées nez à nez, après 10 ans de travail. Nous passons Gold Hill à notre droite, une paroi rocheuse qui fut dangereuse à creuser à cause des effondrements et tient son nom de la rumeur que faisait circuler la Panama Canal Company : afin d'encourager les travailleurs, on leur faisait croire que la roche cachait de l'or !

Après lunch, nous continuons notre route vers le lac de Gatun, un grand lac artificiel crée dans la forêt vierge dont nous devons traverser les 23 miles. Le lac est plutôt joli, avec de jolis îlots verdoyants, la jungle environnante et quelques arbres qui persistent encore à pointer leur tronc dénudé hors de l'eau. Nous empruntons la Banana Cut, un raccourci pour « petits » bateaux et vers 16h, les écluses de Gatun sont en vue. Cette fois, nous partageons les 3 écluses pour redescendre les 26 mètres jusqu'au niveau de la mer avec American Highway, un gros transporteur de voitures gris qui prend toute la largeur de la chambre ! Nous nous installons contre le mur devant lui et tout l'équipage se tient du cote oppose pour empêcher le mat et les barres de flèche de toucher le mur pendant la descente. Chantal reste cote mur pour s'assurer que les défenses restent en place.

17h50, les dernières portes s'ouvrent sur l'Océan Atlantique. Mission accomplie, nous sommes dans la Mer Caraïbe, l'alizé souffle, Edwin est récupéré par un tugboat et nous laissons Didier et Omar au Panama Yacht Club à Colon. Il n'y a pas place pour nous à la marina donc nous traversons la baie pour la Shelter Bay Marina en construction. Il fait déjà nuit noire donc nous nous concentrons pour éviter les gros bateaux a l'ancre et ceux qui rentrent ou sortent du canal. 20h, arrivée à la marina, fin d'une journée mémorable !

Les guides de croisiere nous avaient préparés pour une expérience quasi terrifiante (voir l'extrait d'un des livres en anglais !) mais notre passage du canal tiendra plus du bon souvenir que du cauchemar ! À quand la prochaine fois ?
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